Ebene Magazine – La maîtrise offensive historique de James Harden avec les Rockets sera finalement éclipsée par les échecs en séries éliminatoires

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James Harden était assis tranquillement devant son casier à Oracle Arena, enveloppé seulement dans une serviette lâchement attachée sur sa taille, comme le pagne d’un gladiateur qui venait de sortir victorieux des périls du Colisée. Quelques minutes plus tôt, Harden avait voulu remporter un 3 points apparemment impossible sur Klay Thompson et Draymond Green pour donner aux Rockets de Houston une victoire sur le champion en titre Golden State Warriors en prolongation, et couronner un 44 points, 15 passes, 10 -le chef-d’œuvre de rebond.

Dans le vestiaire des visiteurs, tous les yeux étaient rivés sur Harden. Et le garçon le savait-il.

Alors que les médias attendaient … et attendaient … et attendaient d’obtenir des citations de l’homme qui possédait la nuit, Harden s’assit avec désinvolture, faisant défiler son téléphone, discutant occasionnellement brièvement avec ses coéquipiers. Il se leva finalement, et alors que la mêlée se formait autour de lui pour rassembler ses pensées, il fit une percée et se dirigea vers la douche.

Il est finalement sorti de la douche alors que les délais médiatiques passaient et que les journalistes devenaient de plus en plus frustrés, et Harden s’est lentement paré de parfums, de bijoux et finalement de la glisse verte brillante à la mode avec un morceau de papier agrafé à l’arrière qui avait fait le tour sur les réseaux sociaux quelques heures plus tôt quand il est entré dans l’arène.

« J’ai le paquet complet », a déclaré Harden en s’adressant enfin à la mêlée épuisée des journalistes, assumant le surnom et la grandeur de la légende de la lutte professionnelle Lex Luger. « J’arrive au panier agressif et je tire mon coup. »

La séquence entière résumait tout sur le mandat de Harden à Houston, qui a officiellement pris fin lorsqu’il a été échangé aux Brooklyn Nets pour un transport massif mercredi. Son assaut offensif à couper le souffle pendant le match. Son mépris des protocoles standards par la suite. Sa déclaration de ses propres capacités, avec la puce sur son épaule fixant avec morsure tous ceux qui osent remettre en question sa place parmi les plus grands basketteurs de tous les temps.

Mais peut-être la partie la plus importante de toute la procédure, en ce qui concerne la course de Harden avec les Rockets, est le fait que l’un de ses plus grands moments et de ses plus grands moments de tribune est survenu après une victoire en saison régulière. Malgré ses performances offensives historiques constantes année après année, le temps de Harden en tant que Rocket restera finalement dans les mémoires comme une déception en raison du trophée qui lui a échappé.

Quels que soient vos sentiments à propos de Harden, que ce soit l’esthétique de son approche offensive, sa réputation hors du terrain ou la façon dont il a traité ses coéquipiers, vous ne pouvez pas discuter de ses capacités offensives et de ses réalisations d’un autre monde. Un MVP qui a terminé deuxième en votant trois fois et troisième une fois. Un triple leader de la NBA. Un joueur All-NBA à sept reprises. Un All-Star pour ses huit saisons complètes à Houston.

En 2018-19, Harden a rejoint Wilt Chamberlain (cinq fois) et Michael Jordan (une fois) en tant que seuls joueurs de l’histoire de la NBA à avoir en moyenne plus de 36 points par match en une saison. Ses 34,3 points par match en 2019-2020 se classent au 15e rang de tous les temps. Il se classe deuxième (378 en 2018-19) et cinquième (299 en 2019-20) sur la liste des 3-pointeurs d’une seule saison, avec seulement Stephen Curry devant lui. Il a dirigé la NBA lors de tentatives de lancers francs au cours de sept des huit dernières saisons.

Harden est le leader de tous les temps des Rockets en points par match (29,6), 3 points, lancers francs et triples doubles, et ses 26,8 PER et 88,2 parts de victoire sont loin devant le Hall of Famer Hakeem Olajuwon, selon Basketball Reference . Il est difficile d’argumenter contre Harden étant le deuxième meilleur joueur de l’histoire de la franchise derrière Olajuwon, et l’efficacité lui donne au moins un argument pour la première place.

Plus que les chiffres, cependant, Harden a révolutionné la façon dont l’offensive pouvait être jouée. Si Steph Curry est un code de triche humain, capable de devenir chaud et de lancer des coups qui n’ont rien à faire, Harden est le gamin qui a compris les problèmes du jeu, exploitant les défenses chirurgicalement et sans relâche, sachant que les chiffres finiront par pencher en sa faveur. Sa capacité à faire des fautes et à terminer sur le bord a finalement été soutenue par l’un des tirs les plus imparables de l’histoire de la NBA – un pointeur à 3 points en recul qui a été copié ad nauseam par les joueurs du monde entier depuis que Harden l’a perfectionné.

Ce tir, et l’autonomisation de Mike D’Antoni, ont contribué à transformer Harden en une machine d’isolement. Il a mené la ligue en isos au cours de chacune des cinq dernières saisons, mais a poussé les choses à l’extrême en 2018-19, lorsqu’il a effectué 1280 isolements selon NBA.com. Le joueur le plus proche derrière lui était Russell Westbrook avec 353. Avec tout ce volume, il a toujours mené la ligue en isolement avec 1,11 point par possession.

Harden a également tenu le ballon pendant 6,37 secondes par touche en tête de la ligue cette saison-là, et le style offensif méthodique a attiré les critiques de tous les coins. Mais il n’y a aucun doute sur son efficacité.

Pourtant, à la fin, Harden a atteint un endroit à Houston où rien de tout cela n’avait d’importance. Son succès repose uniquement sur les performances en séries éliminatoires, individuelles et en équipe, et c’est là qu’il a développé une réputation qui tend à diminuer ses exploits en saison régulière. Harden n’a pas été en mesure de mener les Rockets à la victoire lors du cinquième match des demi-finales de la Conférence Ouest 2020 contre les Warriors après que Kevin Durant ait quitté le match avec une blessure, alors qu’une victoire aurait donné aux Rockets une avance de 3-2 en rentrant à Houston. Il a marqué cinq points au quatrième quart et n’a pris que trois tirs alors que les Warriors se retiraient, et les Rockets ont été éliminés à domicile lors du match suivant.

L’année précédente, Harden avait eu la chance d’envoyer les Rockets à la finale de la NBA avec Chris Paul blessé en marge contre ces mêmes Warriors, mais il était devenu glacial du terrain – comme le reste des Rockets – faisant seulement deux de ses 13 tentatives à 3 points alors que Houston a regardé sa meilleure chance de remporter un titre avec Harden glisser entre leurs doigts.

Le plus gros drapeau rouge sur la reprise des séries éliminatoires de Harden, cependant, est survenu lors des demi-finales de la Conférence Ouest 2017 contre les Spurs de San Antonio. Harden avait perdu de peu le MVP cette saison-là contre Westbrook et le troisième, Kawhi Leonard, était absent pour le sixième match en raison d’une blessure à la cheville. C’était un fait accompli que les Rockets gagneraient le match à domicile, forçant un match 7 à San Antonio avec le statut de Leonard potentiellement dans les airs.

Ce qui a suivi a été l’une des performances les plus déconcertantes des séries éliminatoires de la NBA de mémoire récente. Harden, qui a récolté en moyenne 27,4 points lors des cinq premiers matchs de la série, n’a marqué que 10 points et n’a pris que 11 tirs (dont neuf à 3 points) alors que les Rockets ont perdu de 39 points dans une élimination du sixième match. Cela a conduit à des théories selon lesquelles Harden a été victime d’une commotion ou autrement physiquement gêné, et cela a alimenté la conviction que, bien que formidable en saison régulière, le style de jeu de Harden ne mènerait jamais les Rockets à un championnat.

Que ce soit la faute de Harden est à débattre, mais son efficacité a eu tendance à chuter considérablement en séries éliminatoires.

Comme pour la plupart des grands joueurs qui n’ont pas réussi à gagner un championnat, les questions abondent sur le conditionnement, le désir et la capacité de Harden à se fondre avec ses coéquipiers. Un rapport cinglant a émergé à la suite de la demande commerciale de Harden cet automne détaillant la politique «Tout ce que veut James» qui avait imprégné la culture des Rockets au cours des dernières années. Harden a dicté les horaires de voyage et forcé le licenciement de l’ancien entraîneur-chef Kevin McHale, ainsi que les départs d’anciens coéquipiers Dwight Howard et Chris Paul, a précédemment rapporté ESPN.

L’optique d’assister à une réunion sociale sans masque au milieu de la pandémie de COVID-19 alors que le reste de son équipe se rendait au camp d’entraînement n’a certainement pas aidé son image de prima donna avant la saison. Son public final n’a pas non plus agi en tant que Rocket, dénigrant ses coéquipiers suite à une défaite contre les Lakers de Los Angeles en disant qu’ils n’étaient « tout simplement pas assez bons », avant de s’éloigner du podium.

Nous ne savons pas comment le temps façonnera l’héritage de Harden. Peut-être que lui, Durant et Kyrie Irving remportent un titre ou deux à Brooklyn pour que Harden puisse enfin ajouter «champion NBA» à sa longue liste de réalisations. Mais comme son nouveau (et ancien) coéquipier Durant le sait, tous les championnats ne sont pas créés égaux.

Malgré des chiffres époustouflants et un impact durable sur le jeu qui se présente déjà, Harden a échoué dans ses huit tentatives pour mener les Rockets à un titre. Tout matériel qui vient après s’être allié avec deux des meilleurs joueurs du jeu à Brooklyn viendra avec un astérisque, et une implication persistante qu’il n’était « tout simplement pas assez bon » pour le faire seul à Houston.

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Ref: https://www.cbssports.com

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